Cómo los deportes para niños se convirtieron en una industria de $ 15 mil millones

Joey Erace golpea lanzamiento tras lanzamiento en la red de su jaula de bateo de $ 15,000 en el patio trasero, los pings de su bate de metal llenan el aire en el callejón sin salida del sur de Nueva Jersey. Su entrenador de bateo privado, que está cobrando $ 100 por esta sesión de una hora, le dice a Joey que acorte su paso. Está acostumbrado a una instrucción tan enfocada: la práctica de bateo de la noche siguió una lección individualizada en Filadelfia más temprano en el día, que costó otros $ 100.

El entrenamiento implacable es esencial para un jugador de primer nivel que se adapta a los equipos de clasificación nacional con base en Texas y California, a miles de millas de casa. Pero Joey tiene talentos que los exploradores codician, incluida la velocidad de la luz con una extraña habilidad para hacer pequeños ajustes en el plato (bajando el ángulo del hombro, girando una cadera) para conducir la bola. "Él tiene una verdadera arrogancia", dice el entrenador de bateo de Joey, Dan Hennigan, un ex jugador de ligas menores. "Mientras siga haciendo este trabajo, va a ser un jugador de béisbol realmente sólido en un nivel realmente alto".

Ya, Joey tiene un apodo listo para el uso del neón, Joey Baseball, y más de 24,000 seguidores en Instagram. Las compañías de joyería y vestimenta le han pedido que venda sus cosas. En unas raras vacaciones familiares en Florida, un niño se acercó a Joey en un restaurante y le pidió su autógrafo. Pero Joey Baseball aún tiene que aprender cursiva. Él es, después de todo, sólo 10 años de edad. Tomaron una foto en su lugar.

Joey Erace es un ejemplo extremo de lo que se ha convertido en una nueva realidad para los aspirantes a atletas jóvenes de América y sus familias. En todo el país, los niños de todos los niveles de habilidad, en prácticamente todos los deportes de equipo, están siendo arrastrados por una economía juvenil-deportiva que se parece cada vez más a los profesionales a edades cada vez más tempranas. Las pequeñas ligas del vecindario, las asociaciones de fútbol de la ciudad y los equipos de básquetbol de la iglesia que unían a los niños en una comunidad, y que no costaban tanto como un cheque de renta, han perdido en gran medida su brillo. La participación en las Pequeñas Ligas, por ejemplo, se ha reducido en un 20% desde su punto máximo de cambio de siglo. Estas ligas locales han sido dejadas de lado por equipos de clubes privados, una constelación de gobierno que incluye todo, desde academias de desarrollo afiliadas a franquicias deportivas profesionales hasta escuadrones regionales dirigidos por entrenadores con poca experiencia con poca experiencia. Los equipos más competitivos compiten por el talento y viajan a los torneos nacionales. Otros son de élite solo de nombre, desviando costosas cuotas de participación de los padres de niños con pocas esperanzas de ser parte de la escuela secundaria, y mucho menos de los profesionales.

El costo para los padres es elevado. En el extremo superior, las familias pueden gastar más del 10% de sus ingresos en cuotas de inscripción, viajes, campamentos y equipos. Joe Erace, propietario de un salón y spas en Nueva Jersey y Pensilvania, dice que la incipiente carrera de Joey en el béisbol ha costado hasta $ 30,000. Un padre de voleibol del estado de Nueva York gastó $ 20,000 un año en el equipo del club de su hija, incluyendo mucho combustible: hasta cuatro noches a la semana, ella viajó 2 horas y media de ida y vuelta para practicar, sin llegar a casa hasta las 11:30 p.m. Eso palidece al lado de una madre de Springfield, Mo., que este verano regularmente realiza un viaje de ida y vuelta de siete horas para transportar a sus hijos de 10 y 11 años para que viajen a la práctica de baloncesto. Otros entregan a sus hijos por completo. Una familia de Ottawa envió a su hijo de 13 años a Nueva Jersey por un año, para aumentar su tiempo de hielo en el circuito de hockey de viaje. Un patrocinador pagó la matrícula de $ 25,000 para la escuela privada del adolescente. Este verano, 10 niños de todo Estados Unidos se quedaron con familias anfitrionas para jugar en un club de béisbol de viajes con sede en St. Louis.

"Definitivamente se ha hecho cargo de todo", dice Magali Sánchez, una dependiente legal de registros de San Diego, cuya hija Melanie Barcenas, de 9 años, y su hijo Xzavier Barcenas, de 8, juegan fútbol de viajes. Para ayudar a pagar sus honorarios, el esposo de Sánchez, Carlos, un empleado de la gasolinera, pasará 12 horas en un sábado transportando suministros en los torneos. La práctica y los torneos superan a las noches y los fines de semana, como el kudzu – Sánchez dice que a menudo tienen que saltarse las bodas familiares y las fiestas de cumpleaños infantiles. "Este estilo de vida deportivo es una locura", dice ella. "Pero ellos son tus hijos. Haces cualquier cosa por ellos.

Una gama de empresas privadas están minando este amor profundo, de todo lo que hacen los padres. La economía juvenil y deportiva de los EE. UU., Que incluye todo, desde viajes a coaching privado hasta aplicaciones que organizan ligas y juegos en vivo, es ahora un mercado de $ 15,3 mil millones, según WinterGreen Research, una firma privada que rastrea a la industria. Y la olla está creciendo rápidamente. Según las cifras que WinterGreen proporcionó exclusivamente a TIME, la industria de deportes juveniles de la nación ha crecido un 55% desde 2010.

Los números han sido catnip para los inversores. Una de las mejores estrellas de la NBA y el multimillonario propietario del equipo más valioso de la NFL es el propietario de las acciones de jóvenes y deportistas. Las principales compañías de medios y minoristas están invirtiendo en tecnología que administra los horarios de los peewee. Y los municipios que una vez compitieron por equipos de ligas menores ahora están apostando por los deportes juveniles para impulsar las economías locales, emitiendo bonos para complejos lujosos que esperan atraer a los tíos que llevan guantes y a sus familias.

Hay ventajas al frenesí. Algunos niños disfrutan de una competencia intensa, y los mejores jugadores reciben un nivel de entrenamiento y entrenamiento sin precedentes. El circuito de viaje también puede reunir a personas de diferentes orígenes de una manera que las ligas locales, por definición, no lo hacen.

Pero a medida que los equipos basados ​​en la comunidad dan paso a un enfoque más mercenario, vale la pena preguntar qué se pierde en el proceso. Ya hay señales preocupantes. Un creciente cuerpo de investigación muestra que la especialización temprana intensa en un solo deporte aumenta el riesgo de lesiones, agotamiento y depresión. Las tarifas y los costos de viaje están descontando a las familias de bajos ingresos. Se desalienta a algunos niños que no muestran talento a una edad temprana de participar en deportes organizados. Aquellos que lo hacen a menudo persiguen becas que tienen una probabilidad minúscula de ganar.

"Para bien o para mal, los deportes juveniles se están privatizando", dice Jordan Fliegel, un empresario que ha capitalizado el cambio. Cualquiera que sea la respuesta, la transición ha sido sísmica, con implicaciones para los pueblos pequeños, las grandes empresas y millones de familias.

Los Estados Unidos Specialty Sports Association, o USSSA, es una organización sin fines de lucro con estatus 501 (c) (4), una designación para organizaciones que promueven el bienestar social. De acuerdo con sus archivos de IRS disponibles más recientes, generó $ 13.7 millones en ingresos en 2015, y el CEO recibió $ 831,200 en compensación. El grupo organiza torneos en todo el país y clasifica a los equipos juveniles en baloncesto, béisbol y softball. Las clasificaciones de softbol comienzan con equipos de 6 años y menores. El béisbol comienza a los 4 años.

A partir de junio, el equipo del área de Dallas de Joey Erace, los Bombers de Texas, fue tercero en la clasificación de potencia de béisbol de la USSSA de 10 y menores. Los Drillers de Alamo (Texas) fueron No. 1. Este verano, Luke Martinez, de 10 años, jugó en la segunda base para los Drillers. Su familia vive en una casa móvil bien equipada en el sur de San Antonio. La madre de Luke, Nalone, cocina para un camión de comida. El padre de Luke, Jerry, es coordinador de logística en una empresa de impresoras y copiadoras. Trabaja horas extras siempre que sea posible para ahorrar para los frecuentes viajes de Luke a Texas, Louisiana, Carolina del Norte y Florida. La familia ha omitido los pagos del automóvil y pospuso las reparaciones para ayudar.

Al igual que millones de padres deportivos, los Martínez esperan que el bate rápido de Luke lleve a una beca universitaria. Puede que no haya un solo factor que impulse la profesionalización de los deportes juveniles más que el sueño de una universidad gratuita. Con el aumento del costo de la educación superior y el aumento de los presupuestos de los departamentos de deportes, las escuelas de la NCAA ahora otorgan $ 3 mil millones en becas al año. "Eso es un montón de amigos para los deportes juveniles", dice Tom Farrey, director ejecutivo del programa Deportes y Sociedad del Instituto Aspen. "Hace que el pez se vuelva un poco loco".

Las probabilidades no están a favor de nadie. Solo el 2% de los atletas de escuela secundaria pasan a jugar en el nivel más alto de los deportes universitarios, la División I de la NCAA. Para la mayoría, una cuenta de ahorros tiene más sentido que el entrenamiento privado. "He visto a los padres gastar un par de cientos de miles de dólares para obtener una beca universitaria", dice Travis Dorsch, director fundador de Families in Sport Lab en Utah State University. "Podrían haberlo reservado para la maldita universidad".

Aún así, la búsqueda de becas se filtra a todos los niveles. Los entrenadores universitarios ahora están cortejando a los estudiantes de secundaria, y los equipos competitivos de la escuela secundaria exploran las filas del club. En algunos lugares, los equipos de viajes han suplantado a los escuadrones de la escuela secundaria como la prioridad para los mejores jugadores. Los niños aprenden temprano que es imperativo asistir a los torneos de viaje e impresionar. Katherine Sinclair, de 12 años, ha jugado partidos de baloncesto en Filadelfia y Nueva York el mismo día, pero ella abraza la rutina. "No tengo tanto tiempo hasta que estoy en octavo grado", dice ella. "Ahí es cuando los exploradores de la universidad comienzan a mirarme. Es cuando tengo que trabajar mi trasero ".

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